На недавній конференції Американського хімічного товариства у Філадельфії група американських учених представила оригінальний проект з видобутку урану з морської води.

Відносно легкодоступні запаси урану на нашій планеті швидко вичерпуються. Тому вчені звернули увагу на світовий океан, який містить величезну кількість цінного матеріалу — 4,5 млрд метричних тонн.

Однак цей уран в морській воді знаходиться в дуже малій концентрації — 3,3 частини на мільярд. Тому приваблива ідея добування урану з морської води впродовж десятиліть була лише гарною теорією. На щастя, сучасні технології і матеріали вперше можуть зробити цю ідею комерційно вигідним проектом.

Вчені представили свої розрахунки з видобутку урану за допомогою пластикового адсорбенту, який може вловлювати лише 2 грами урану на кілограм пластику.

Видобуток урану за допомогою такого матеріалу буде виглядати наступним чином: на полімерну підкладку наноситься адсорбент, після чого підкладка вплітається в 60-метрову «косу», яку вивозять в океан на човні. «Коси» кріплять до дна океану, споруджуючи ліс штучних водоростей. Після приблизно 60 днів човен повертається, збирає адсорбент і везе його на берег, де уран вилучають традиційними способами.

Адсорбент можна використовувати повторно до 6 разів з 5-відсотковим падінням ефективності матеріалу при кожному повторному використанні. Ці параметри вже досягнуті японськими дослідниками і є реальними. У перспективі адсорбент можна буде використовувати вдвічі більшу кількість разів, а також знизити його вартість. Наприклад, диметилформамід, який використовується для миття полімерів перед повторною відправкою в океан, сьогодні складає 10% від загальної вартості всієї системи морського видобутку урану. Так що перспективи зниження собівартості процесу великі.

Але і при нинішніх досягненнях підводний видобуток дозволяє виробляти уран за ціною 1230 дол. за кілограм — приблизно в 10 разів дорожче, ніж при традиційних методах видобутку. Поки це здається занадто високою ціною, але вартість урану зростає з кожним роком. При цьому в майбутньому вартість «морського» урану може бути знижена до 300 дол. Однак треба враховувати, що для видобутку 5500 кілограмів урану протягом року знадобиться використовувати мільйони тонн пластику на рік.