Це можна назвати щасливим збігом: намагаючись полегшити для креветкової і крабової промисловості проблему утилізації панцирів, вчені несподівано виявили дешевий спосіб добувати уран з морської води.

Як відомо, запаси уранової руди на Землі скоро можуть закінчитися, що поставить хрест на отриманні енергії за допомогою АЕС. Однак є інше, практично невичерпне, у мільярди тонн, джерело урану — океанська вода. Але оскільки вміст у ній урану не перевищує 3,3 міліграми на тонну, його видобуток на сьогодні залишається нерентабельним.
Хіміки давно б’ються над цією проблемою і в останні роки досягли деяких успіхів. Найкращі результати були отримані японськими дослідниками на початку XXI століття. Вони створили циновку з пластикових волокон, просочених молекулами, які одночасно пов’язували ці волокна і вбирали уран. У 2003 році за допомогою такої циновки японці «дістали» з води кілограм урану.
Подібні килими довжиною до 100 метрів можна опускати на глибину до 200 метрів. Вони витягуються з води, промиваються розчином кислоти, щоб звільнити уран, і знов опускаються в воду.
Різні лабораторії намагалися поліпшити роботу «уранової» циновки, додаючи до її складу пористі «наночастинки» з оксиду кремнію або вуглецю, однак першого серйозного результату добилася команда хіміків з Університету Алабами за допомогою полімерів, отриманих з панцирів молюсків.
Ця група працювала за контрактом з компанією, що виробляє продукцію з крабів і креветок. Організація була настільки зацікавлена в якнайшвидшому вирішенні питання утилізації панцирів, що була готова заплатити за це сотні тисяч доларів. Вчені розробили відповідний метод, з’ясувавши, що «іонна рідина» — розплавлена сіль — здатна видобувати з панцирів хітин. Виявилося також, що хітин становить не тільки основу панцирів, але і представляє ідеальний засіб для накопичення урану, причому дуже легко і міцно «вбудовуються» в склад волокон «уранової» циновки.
За твердженням доктора Робіна Роджерса, який очолює команду дослідників, їх рогожа здатна збирати вдвічі більше урану, ніж японська. Це наближає її до стандартів промислового використання, хоча, говорить Роджерс, їх результати «поки не занадто гарні для сучасної економіки». Він, тим не менш, упевнений, що модернізуючи отриману методику, його групі вдасться знайти вихід з положення.